• Croacia funde a Inglaterra en otro alargue y jugar? la final

    By: Por ERIC N??EZ, Associated Press

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    MOSC? (AP) - Tres alargues. Dos tandas de penales. Siempre remontando.

    Todo eso ha tenido que superar Croacia para convertirse en el pa?s m?s peque?o en poblaci?n que accede a una final de la Copa del Mundo desde Uruguay en 1950.

    Victoriosos por tercer partido consecutivo tras una pr?rroga, los croatas avanzaron el mi?rcoles a su primera final al desbaratar los sue?os de grandeza de Inglaterra con una victoria por 2-1.

    El gol de Mario Mandzukic a los 109 minutos sentenci? el triunfo de Croacia en el estadio Luzhniki de Mosc?, donde tendr? que volver en cuatro d?as para toparse con Francia en la final.

    Diez minutos antes, el lateral Sime Vrsaljko mantuvo el marcador igualado cuando despej? de cabeza en la raya un remate de John Stones.

    ?Fue un partido complicad?simo?, dijo Ivan Perisic, el autor del tanto con el que los croatas empataron el marcador y volvieron a la vida a los 68 minutos. ?Todos ?ramos conscientes de lo que estaba en juego, cu?n importante era la semifinal para una naci?n peque?a como la nuestra?.

    Croacia se convirti? en el primer equipo en ganar una semifinal del Mundial tras darle la vuelta al marcador desde que la Argentina de Diego Maradona dobleg? por penales a la anfitriona Italia en 1990.

    ?Un equipo con una mentalidad bien fuerte?, afirm? el volante Ivan Rakitic para describir a sus compa?eros. ?Es simplemente incre?ble haber podido darle el vuelco al partido de esta manera?.

    Les Bleus fueron verdugos de los croatas la vez anterior que el conjunto balc?nico hab?a llegado a las semifinales, en la edici?n de 1998. Francia, que el martes dej? fuera a B?lgica, gan? 2-1 esa semifinal rumbo a la conquista de su primera y ?nica corona.

    Descafeinada en el primer tiempo, todo hizo indicar que Croacia volver?a a capitular en la pen?ltima instancia y m?s cuando un gol de tiro libre de Kieran Trippier puso en ventaja a los ingleses a los cinco minutos.

    Pero los dirigidos por Gareth Southgate no supieron aprovechar el ser due?os de la iniciativa durante largos pasajes del partido. Quiz?s encontraron el gol demasiado temprano y les falt? la creatividad necesaria para dar el golpe de gracia que liquidara a un adversario que entr? aletargado.

    Al comp?s del infatigable y solidario Luka Modric, Croacia reaccion? en la segunda mitad y logr? nivelar el marcador mediante el gol de volea de Perisic.

    Empezaba la tercera remontada seguida de Croacia en la fase de eliminaci?n directa del Mundial. Los balc?nicos revirtieron desventajas en octavos contra Dinamarca y en cuartos contra el pa?s anfitri?n, imponi?ndose por penales en ambas oportunidades.

    ?Arrancamos muy flojos, pero demostramos nuestra personalidad, tal y como lo hicimos en los dos partidos anteriores cuando quedamos 1-0 abajo?, dijo Perisic.

    De un centro al coraz?n del ?rea de Sime Vrsaljko desde la derecha, Perisic se anticip? a Kyle Walker, muy torpe para buscar el despeje. A partir de ah?, las pulsaciones del duelo cambiaron radicalmente. Cuatro minutos despu?s, el mismo Perisic estrell? un bal?n en el poste.

    Croacia era la que mandaba ante un adversario que se diluy? en un parpadeo.

    El gol decisivo cay? en una jugada inocua, en la que los centrales ingleses Stones y Harry Maguire se durmieron ante el asedio de Mandzukic, quien fusil? con la zurda al arquero Jordan Pickford.

    Despu?s de intensos 360 minutos de juego, repartidos en 11 d?as, incluidos dos cotejos ganados en los penales, Croacia cant? victoria otra vez. Y est? en la final.

    Cuando el ?rbitro turco Cuneyt Cakir dio el ?ltimo silbatazo, los jugadores croatas corrieron hacia el extremo del estadio donde estaban sus jubilosos hinchas, todos ataviados con su ic?nica camiseta ajedrezada.

    En el otro extremo, el desconsuelo era absoluto. Exhaustos, los jugadores ingleses se tiraron en el piso ante sus at?nitos seguidores. El c?ntico "?It?s Coming Home! - ?el f?tbol regresa a casa!" dej? de retumbar.

    ?El nuestro es un equipo a?n joven y Croacia tiene guerreros curtidos?, dijo Southgate. ?Han superado varias barreras en las ?ltimas semanas?.

    Era el fin de la ilusi?n que se hab?a prendido por el juego aplicado durante el ?ltimo mes en Rusia, donde la selecci?n de los Tres Leones factur? nueve de sus 12 goles en jugadas a pelota parada.

    ?Duele mucho?, se?al? el capit?n ingl?s Harry Kane, el m?ximo anotador del certamen con seis conquistas. ?Va a doler por mucho tiempo, desde luego, pero podemos estar con la frente en alto?.

    Croacia es un pa?s con una poblaci?n de 4 millones de habitantes, la cuarta m?s peque?a de los 32 participantes de este Mundial, solo por encima de Panam?, Uruguay e Islandia.

    Ahora puede convertirse en el pa?s menos poblado que sube al trono desde que Uruguay protagoniz? el Maracanazo al vencer a Brasil en la final de 1950, cuando ten?a apenas 2 millones.

    ?Somos un pa?s peque?o con muchos deportistas exitosos?, se?al? el zaguero Dejan Lovren. ?En estos ?ltimos d?as mucha gente se ha podido fijar en ello?.

    Francia, que gan? su ?nico t?tulo en ese torneo de 1998, tendr? un d?a extra de descanso tras haber derrotado 1-0 a B?lgica el martes.

    Croacia afronta el momento m?s trascendental de su historia deportiva desde que se independizaron en 1991.

    ?Somos una naci?n de gente que nunca se rinda, orgullosa y que tiene temple?, dijo el t?cnico Zlatko Dalic, quien luci? la camiseta ajedrezada en la conferencia de prensa tras el partido. ?Un equipo que llega a la final no tiene debilidades?.

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