• La final: La juventud de Francia vs. la tenacidad de Croacia

    By: Por ERIC N??EZ, Associated Press

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    MOSC? (AP) - Un Mundial marcado por las debacles de varios favoritos acabar? con una final in?dita y de contrastes.

    Alemania, Brasil, Argentina, Espa?a. Todos los grandes quedaron en el camino. Italia y Holanda ni siquiera se clasificaron. La final enfrentar? la juventud y diversidad de Francia contra la veteran?a y tenacidad de Croacia.

    Kylian Mbapp? es el referente de la nueva Francia, un conjunto que re?ne a varios de los futbolistas m?s caros del planeta. El extremo de 19 a?os, autor de tres goles en Rusia, es rodeado por otros carism?ticos talentos como el delantero Antoine Griezmann y el volante Paul Pogba. Con una edad promedio de 26 a?os, Les Bleus se presentaron junto a Inglaterra con el segundo plantel m?s joven del torneo, solo por detr?s de Nigeria.

    La edad promedio de los croatas es de 27,2 a?os, en el punto medio de las 32 selecciones participantes, pero su once titular supera los 29, incluyendo sus tres excepcionales mediocampistas: Luka Modric (32), Ivan Rakitic (30) e Ivan Perisic (29), adem?s del delantero Mario Mandzukic (32).

    Al l?mite en sus ?ltimos tres partidos, todos con alargues, Croacia no sabe lo que es bajar los brazos. Derrotaron a Dinamarca en octavos por penales, repitieron la f?rmula ante Rusia en cuartos tras encajar un gol al final de la pr?rroga, y luego se recuperaron tras recibir un madrugador gol para vencer a Inglaterra en su semifinal.

    Mientras que los croatas acumulan 360 minutos de juego en tres partidos disputados en 11 d?as, Francia suma 270 y tendr? un d?a extra de descanso con miras a la final del domingo en el estadio Luzhniki de Mosc?.

    Al sacar cuentas, Modric y compa??a esencialmente han disputado un partido m?s que los franceses.

    No se inmutan por ello. ?Ya ver?n qui?n acabar? cansado?, afirm? Modric al resumir la actitud desafiante del equipo.

    Tambi?n comparten un detalle: le propinaron goleadas a la Argentina de Lionel Messi. Los croatas ganaron 3-0 en la fase de grupos, mientras que los franceses le endosaron un 4-3 en octavos, con un doblete de Mbapp?.

    Francia se proclam? campeona de la Eurocopa como local en 1984 y luego en Holanda en el 2000. Pero no han vuelto a levantar un trofeo desde que su actual t?cnico Didier Deschamps alz? la Copa del Mundo como capit?n el 12 de julio de 1998 en el Stade de France.

    Esa fue la primera y ?nica vez que Francia subi? al trono, haci?ndolo con un plantel igual de diverso que el que Deschamps dirige dos d?cadas despu?s.

    Zinedine Zidane, Lilian Thuram, Youri Djorkaeff y Marcel Desailly eran hijos de inmigrantes. Cinco meses y ocho d?as despu?s de la victoria ante Brasil nac?a Mbapp?, de padre camerun?s y madre argelina. Samuel Umtiti, el central que anot? el gol para doblegar a B?lgica en las semifinales, naci? en Camer?n. Su dupla de mediocentros tienes ra?ces africanas: Pogba es hijo de guineanos y los padres de N'Golo Kant? son malienses.

    ?Es un puro placer ver a estos jugadores crecer y que nunca se rinden?, dijo Deschamps, quien tratar? de emular al brasile?o Mario Zagallo y el alem?n Franz Beckenbauer como los ?nicos hombres en ganar el Mundial como jugadores y t?cnicos.

    Para Francia, la final es la oportunidad de desquitarse por la derrota ante Portugal en la final de la Eurocopa 2016, torneo en el que fue anfitri?n. Pese a que el astro luso Cristiano Ronaldo sali? lesionado antes de la media hora, Francia perdi? 1-0 tras encajar el gol del ignoto suplente Eder a los 109 minutos.

    El equipo que est? en Rusia incluye a nueve jugadores que estuvieron en esa final en el estadio nacional.

    ?Lo ocurrido hace dos a?os fue dif?cil de asimilar?, dijo el arquero Hugo Lloris, uno de los nueve que siguen. ?No queremos que vuelva a pasar. Queremos que termine de buena manera?.

    El Mundial de 1998 fue el primero que Croacia disput? como naci?n independiente, luego del resquebrajamiento de Yugoslavia.

    Con la excepci?n del torneo de 2010, los croatas se clasificaron a todos los siguientes mundiales, pero sin sortear la fase de grupos. Su eterna deuda era igualar o superar la actuaci?n de los semifinalistas de 1998, con Davor Suker y Robert Prosinecki entre sus estandartes.

    En la semifinal disputada en el Stade de France, Croacia se adelant? con un gol de Suker reci?n comenzado el segundo tiempo, pero el doblete de Thuram asegur? la victoria 2-1 para los anfitriones. Fueron los ?nicos goles del defensor con la selecci?n.

    El primer ministro croata Andrej Plenkovic ten?a presente esa semifinal cuando visit? a su selecci?n en su hotel de Mosc? previo al partido contra Inglaterra.

    ?Tenemos la oportunidad de cobrarnos revancha de los franceses en la final?, dijo Plenkovic.

    Se les hizo realidad.

    Francia es una de las potencias tradicionales del f?tbol europeo, un pa?s con una poblaci?n de 65 millones. Croacia, en cambio, tiene unos 4 millones de habitantes, el cuarto pa?s m?s peque?o de los 32 equipos en Rusia.

    ?Han levantado su nivel partido tras partido?, destac? Perisic.

    Ahora tienen la oportunidad de convertirse en el pa?s menos poblado que se corona campe?n desde que Uruguay se consagr? en 1950, al vencer a Brasil, cuando entonces ten?a 2 millones de habitantes.

    ?Somos un pa?s peque?o con muchos deportistas exitosos?, se?al? el zaguero Dejan Lovren. ?En estos ?ltimos d?as mucha gente se ha podido fijar en ello?.

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